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짧게 자도 피곤하지 않아? 사소한 초능력의 비밀은 유전자!

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대중교통 속 사람들 행선지 알기,
주차장 빈자리 찾아내기,
처음 간 식당에서 가장 맛난 메뉴 고르기…
 
사소하지만 유용한
생활 속 초능력이 있으면 어떨까
 
2
상상만으로도 흥미롭고,
기분이 좋아지는 일이다.
 
그런데 실제로
사소하지만 유용한 초능력을 가진
사람이 있다고 한다.
 
3
바로 숏 슬리퍼(short sleeper).
짧게 잠을 자고도 피로가 회복되는 사람이다.
 
2009년 캘리포니아대학교 샌프란시스코캠퍼스(UCSF)
연구진이 ‘DEC2’라는 유전자의 변이를 발견하면서
본격적으로 조명됐다.
 
4
당시 연구에 따르면
DEC2 유전자에 특정 변이가 있는 사람은
수면 시간이 남들보다 20% 이상 적었다고 한다.
 
5
문제는 모든 숏 슬리퍼가
DEC2 유전자 변이를 갖고 있던 것은 아니라는 점.
 
때문에 과학자들은 숏 슬리퍼가 되는
다른 조건을 찾기 위한 연구에 나섰다.
 
6
그리고 최근 UCSF 연구진이 다시
숏 슬리퍼 관련 새로운 원인을 밝혀내는 데 성공했다.
ADRB1라는 이름의 유전자다.
 
7
사이언스데일리, 뉴사이언티스트 등
과학 전문 외신에 따르면,
이러한 발견은 우연이 아니다.
 
연구진은 3대(代) 연속으로 숏 슬리퍼를 배출한
한 가족의 유전자를 정밀하게 분석해 보았다.
 
8
그 결과 ADRB1 유전자에
변이가 생긴 것이 확인됐다.
 
연구진은 정확한 인과관계를 살펴보기 위해
생쥐를 대상으로 연구를 진행했다.
 
9
그러자 ADRB1 유전자 변이를 지닌 생쥐들에게서
특이한 점이 발견됐다.
 
그렇지 않은 생쥐에 비해
수면시간이 평균 55분이나 짧게 나타났던 것이다.
 
10
특히 뇌간의 배(背)측 뇌교(dorsal pons) 부분에서
ADRB1 유전자 발현도가 유난히 높게 나타났다.
 
뇌간(brain stem)은 호흡, 심장 박동 등
생명 유지 활동에서 아주 중요한 역할을 하고 있는데,
그중 하나가 수면과 각성 상태를 조절하는 것이다.
 
(설명: 뇌교의 위치)
출처: Wikimedia
 
11
연구진은 좀 더 확실한 기작을 알기 위해
ADRB1 변이 유전자가 있는 뇌교 부분의 뉴런을
빛으로 활성화시켰다.
 
그러자 뉴런이 활성화되면서
비렘(non-REM) 수면 단계에 있던 생쥐를 깨워버렸다.
 
12
그런데 일반적인 비렘(non-REM) 수면 단계에서는
각성을 촉진하는 뉴런이 활성화되지 않는다.
 
연구진은 이에 대해
“변이된 ADRB1 유전자의 영향을 받아
[각성 촉진 뉴런]들이 더 쉽게 활성화 됐기 때문“이라고 해석했다.
 
13
추가로, ADRB1 변이 유전자를 지닌 생쥐는
[각성 촉진 뉴런]이 [수면 촉진 뉴런]보다
더 많은 것으로 나타났다.
 
이러한 작용들을 통해 ADRB1 변이 유전자는
짧은 수면을 촉진한다는 것이다.
 
14
재미있는 사실은
일종의 돌연변이인 숏 슬리퍼가
건강에 문제가 없음은 물론,
더 질 좋은 수면을 취한다는 사실이다.
 
15
때문에 과학자들은
ADRB1 변이 유전자를 분석해
수면에 대한 비밀을 밝히고자 한다.
 
하루 24시간이 부족한 현대인에게
가장 유용한 초능력이 실제 구현될지도 모르는 일이다.
 

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